El Salvador: Más participación de Alba Petróleos

La Superintendencia de la Competencia aprobó la solicitud realizada por la empresa en enero de 2014 para adquirir ocho estaciones de suministro de gasolina en el país.

Viernes 17 de Octubre de 2014

Del comunicado de la Superintendencia de Competencia de El Salvador:

El Consejo Directivo (CD) de la Superintendencia de Competencia (SC) resolvió autorizar la solicitud de concentración presentada por Alba Petróleos de El Salvador S.E.M. de C.V. por la compra de ocho estaciones de servicio. La solicitud respondió a la sanción impuesta por la SC en noviembre pasado, en la que ordenó, entre otras cosas, presentar solicitud de autorización de las compras.

La resolución del CD concluye, con base al análisis de las condiciones de competencia relacionadas a la distribución minorista de combustibles líquidos, que las concentraciones no perjudican la competencia, en consecuencia no objeta la concentración de Alba Petróleos por la compra de las ocho estaciones de servicio requerida.

El estudio se enfocó en la venta de combustibles líquidos al por menor, desde una perspectiva geográfica focalizada, ya que la competencia entre estaciones de servicio se ejerce entre aquellas que se encuentran más cercanas. Por ende, la metodología utilizada para definir los ocho mercados relevantes, y en la que se tomó de base las buenas prácticas internacionales de competencia, consistió en: 1) establecer áreas de influencia de un radio de 1.5 kilómetros alrededor de cada estación de servicio, para las situadas en un casco urbano; y 2) establecer segmentos de carretera entre dos cascos urbanos, cuando la gasolinera de bandera Alba Petróleos se encuentre sobre una carretera.

El análisis técnico de competencia de dicho estudio se centró, entre otros factores, en la existencia y el poder de los agentes económicos competidores, las barreras a la entrada, la rivalidad, las posibilidades de acceso a fuentes de insumo y en la posibilidad de fijar precios unilateralmente y/o de restringir el abastecimiento en el mercado relevante sin que los agentes competidores puedan contrarrestar dicho poder.

Alba Petróleos solicitó en enero pasado a esta Superintendencia la autorización para la compra de nueve estaciones; sin embargo, la SC resolvió que una de las compras no era sujeto de análisis según la Ley de Competencia (LC), ya que se refería a la compra de un inmueble que no operaba como estación de servicio.

En el mercado nacional de distribución minorista de combustible participan estaciones de servicio de las banderas Puma, Texaco, Uno, Alba Petróleos y las llamadas “bandera blanca”[1]. Actualmente, la mayor participación corresponde a las estaciones de bandera blanca, de las cuales existen 108 (de 2006 a 2014, el número ha aumentado en un 21.3%); en segundo lugar, Puma con 90 estaciones de servicio; Uno, con 83; Texaco, con 81; y en último lugar, Alba Petróleos con 45.

Partiendo del estudio de las normas legales, los requerimientos de inversiones cuantiosas iniciales que no puedan recuperarse y del suministro de insumos, se concluyó que no existen barreras a la entrada importantes que restrinjan las posibilidades de acceso al mercado de nuevos participantes.

“Aún cuando existen costos hundidos[2] asociados a la prestación del servicio y condiciones de demanda relativamente estables, no se percibe hasta el momento que éstos hayan ejercido un efecto disuasivo que detuviese el ingreso de agentes económicos en el eslabón minorista de la distribución de combustibles”, menciona la resolución.

Para determinar el grado de rivalidad y la capacidad de competir entre los agentes económicos (en torno de las ocho estaciones de servicio), se evaluaron las estrategias comerciales y el comportamiento en precios de Alba Petróleos y sus competidores.

El análisis concluyó que mantener un precio de venta inferior al precio de referencia publicado por el Ministerio de Economía en forma sostenida no ha significado un descenso generalizado de los precios que ofrecen los rivales. “La política de precios bajos de Alba Petróleos no parece haber sido totalmente efectiva para posicionar el servicio ofrecido. Aunque Alba Petróleos ha ganado cierta participación de mercado, no ha logrado adjudicarse el liderazgo”, indica la resolución. De los ocho mercados relevantes analizados, Alba Petróleos es líder solo en uno, donde reforzó la posición que ya tenía el operador anterior.

Durante la investigación, los competidores de Alba Petróleos expresaron que las condiciones de rivalidad se han acentuado. Algunos de ellos, también indicaron no poder competir en precios, por lo que recurren a mejorar otras características de los productos que ofrecen y el servicio prestado para conservar su clientela, entre ellos: la calidad y exactitud del suministro y la atención de su personal a los conductores. Ninguno de los competidores ha salido del mercado.

La investigación también incluyó un análisis de efectos unilaterales de concentración, mediante el cual se determina si esta compra da ventaja a Alba Petróleos para subir precios de forma rentable, reducir la producción o bajar calidad sin que los competidores puedan reaccionar, a lo cual la investigación concluyó: “No existen motivos para sospechar que puedan producirse, como consecuencia de la concentración, efectos unilaterales provenientes de pérdidas de presiones competitivas o de la creación o reforzamiento de una posición dominante, que puedan perjudicar a la competencia”.

Por ejemplo, se advirtió que, ante un hipotético recorte de suministro o un incremento unilateral de precio por parte de Alba Petróleos, los rivales tendrían la capacidad de satisfacer la demanda. Esta situación resta independencia a esa empresa en el mercado, pues no sería capaz de efectuar de forma rentable este tipo de acción.

Así mismo, del análisis se determinó que se mitigan las preocupaciones por la creación de obstáculos por parte de Alba Petróleos en el abastecimiento de las gasolineras rivales. Estas pueden competir efectivamente en los mercados identificados mediante las prácticas comerciales que realizan con sus respectivas petroleras, como cláusulas y plazos de exclusividad de suministro.

Además, la resolución del CD indica que no hay elementos que señalen que la concentración pueda propiciar o reforzar efectos coordinados, es decir, aquellos relacionados a acuerdos entre competidores. Esta conclusión se debe a que el ingreso de la bandera Alba Petróleos no disminuye la cantidad de oferentes en estos mercados, y a que existen dificultades para que los agentes a escala minorista lleguen a acuerdos de algún tipo por la interdependencia que tienen con las petroleras que las abastecen; y porque se advierten factores que dificultan la negociación de los acuerdos, tales como los cambios recurrentes de administradores de las estaciones de servicio.

De acuerdo con la Ley de Competencia, si Alba Petróleos está interesada en continuar expandiendo su negocio por medio de la compra de estaciones de servicio, deberá solicitar previamente autorización a la Superintendencia de Competencia.

En el caso de que esta Superintendencia hubiera encontrado efectos negativos a la competencia en los ocho mercados relevantes analizados, podría haber ordenado la “desinversión” a Alba Petróleos sobre las compras realizadas, tal como lo faculta el Art. 38 de la Ley de Competencia.



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