Cómo mitigar los riesgos de la energía geotérmica

Seguros de cobertura, incentivos fiscales y costos de perforación compartidos entre privados y gobiernos son algunas de las propuestas para lograr aprovechar el potencial geotérmico de Centroamérica.

Miércoles 17 de Agosto de 2016

Un estudio global del Banco Mundial analiza las razones por las que no ha sido posible sacar el máximo provecho de la energía geotérmica en América Latina, destacando a países como Costa Rica, Nicaragua, Argentina y Chile, cuyo potencial para generar energía a través de esta fuente renovable siguen sin aprovecharse plenamente, debido principalmente a los elevados riesgos que implican los proyectos geotérmicos en sus etapas iniciales.

Del Resumen Ejecutivo del estudio del Banco Mundial: "Análisis comparativo de estrategias para mitigación del riesgo asociado a los recursos geotérmico":

La energía geotérmica constituye en muchos países una oportunidad para diversificar la matriz energética de forma sostenible. Es una fuente de energía limpia que puede generar carga base confiable, las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Además, la energía geotérmica, desarrollada adecuadamente, proporciona significativas ventajas ambientales, a nivel local y global. A menudo, la energía geotérmica puede ser una opción para la generación de electricidad de menor costo, comparado con el uso de combustibles fósiles (particularmente si se consideran sus beneficios ambientales), y ayuda a estabilizar el costo de la energía, ya que no está sujeta a la volatilidad del precio internacional de las materias primas. Siendo además una fuente de energía autóctona, la geotermia puede también contribuir a mejorar la seguridad del suministro eléctrico.

A pesar de todas sus ventajas, después de más de 100 años de desarrollo, y con unas estimaciones de potencial a nivel mundial de 70–80 GW, solamente un 15 por ciento de las reservas geotérmicas conocidas se está explotando actualmente para producción de electricidad.

Aunque el lento desarrollo de la energía geotérmica se debe a diferentes razones, que varían entre países, existe un obstáculo particular, ampliamente reconocido a nivel global, representado por el alto riesgo durante las etapas iniciales del desarrollo de un recurso geotérmico. La incertidumbre, real o percibida, en cuanto a la capacidad del recurso durante dichas etapas iniciales, constituye una barrera sustancial (especialmente para el sector privado) para la movilización del capital de riesgo necesario para financiar la perforación exploratoria, la cual es un requisito fundamental para confirmar la magnitud, la temperatura, la presión, la composición química y la productividad del potencial recurso geotérmico.

Afrontar este problema es aún más relevante si se tiene en cuenta que la mayoría de las áreas adecuadas para el desarrollo geotérmico son Green Fields, es decir campos vírgenes que necesitan ser desarrollados desde el inicio, y por ende sujetos a una percepción del riesgo de exploración particularmente elevada. Analizando las experiencias del sector a nivel global, emerge claramente que una gran mayoría de los desarrollos geotérmicos exitosos se ha beneficiado de algún tipo de apoyo gubernamental. Dicho apoyo puede prestarse por medio de diferentes instrumentos y estrategias para la mejora de la rentabilidad general de los proyectos geotérmicos. Sin embargo, existen algunos esquemas que incentivan específicamente la movilización de capital de riesgo hacia la perforación exploratoria. Los mecanismos que han sido implementados en varios países para fomentar el desarrollo geotérmico mediante el apoyo del sector público son los siguientes:

- Más de 3.5 GW de capacidad geotérmica instalada en el mundo corresponde a proyectos desarrollados por el sector público, ya sea directamente por el gobierno, o por entidades respaldadas por el gobierno. En algunos de estos casos, el sector público ha asumido todo el riesgo del recurso y otros riesgos relacionados, actuando como desarrollador global del proyecto, encargado de todas las etapas del proceso de exploración, desarrollo y operación de la planta de generación eléctrica.

- Otro mecanismo es la perforación con costos compartidos entre el gobierno y el sector privado, el cual utiliza recursos públicos para estimular la movilización de capitales privados hacia el desarrollo geotérmico. Existen básicamente dos formas para implementar este mecanismo: 1) el gobierno realiza la exploración y confirmación del recurso, y luego transfiere los derechos del proyecto al sector privado, para que éste complete el desarrollo bajo una condición de riesgo reducido y finalmente opere el proyecto; y 2) el sector privado es responsable de todas las etapas del proyecto geotérmico, pero el gobierno comparte los costos en la fase de exploración de alto riesgo, con el fin de reducir la exposición del desarrollador. En ambos casos, el gobierno asume los riesgos de exploración, en parte o en su totalidad, con el objetivo de estimular la provisión de capital privado para el proyecto. Se estima que el desarrollo de más de 3 GW de capacidad geotérmica a nivel mundial se ha beneficiado de diferentes tipos de mecanismos de costos compartidos para mitigar el riesgo de la perforación exploratoria.

- Los seguros de cobertura del riesgo del recurso geotérmico son otro esquema que busca repartir los riesgos de exploración en una cartera de proyectos en desarrollo, asegurando la productividad de un pozo, de manera que una parte, o la totalidad, de las pérdidas potenciales resulte cubierta si no se consiguen los resultados predefinidos. Hasta la fecha, sólo unas pocas decenas de megavatios de capacidad geotérmica instalada han sido desarrollados con el apoyo de este mecanismo. El limitado éxito del seguro de riesgo se debe principalmente al hecho de que el sector geotérmico es un sector pequeño a escala global, y por consiguiente ofrece oportunidades limitadas de cartera para repartir los riesgos. Además, el alto grado de incertidumbre durante la etapa de perforación exploratoria hace que las primas del seguro sean elevadas, y a menudo inaceptables para los desarrolladores.

- Los incentivos fiscales no son mecanismos de mitigación de riesgo en sentido estricto, pero cuando están disponibles, reducen el costo, y por ende el capital de riesgo necesario para la exploración geotérmica. De esta manera, mitigan parte del elevado riesgo de las etapas iniciales, disminuyendo la exposición del desarrollador a potenciales pérdidas en caso de que la exploración del recurso no sea exitosa.

Ver estudio completo del Banco Mundial: "Análisis comparativo de estrategias para mitigación del riesgo asociado a los recursos geotérmicos".



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